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大数据:为农业带来更大价值和机遇

来自话题:#本站观察员
2017-03-15
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全球人口的爆炸式增长使得目前的耕种和产出将无法支撑未来庞大人口的粮食供给,加上全球可耕种的土地面积有限,人类面临的挑战是空前的,因此农业技术的重要性不言而喻,而近期最热门的农业技术非大数据莫属。孟山都曾在一份报告里提到农业大数据科技的市场估值在200亿美元左右。阿里巴巴创始人马云也曾经在演讲中提到,未来的时代将不是信息科技的时代,而是数据科技的时代。正是因为意识到大数据是一座巨大的“金矿”,众多发达和发展中国家纷纷将“大数据”上升到国家战略的高度。尽管业内对于大数据为农业带来的革新唱好声一片,但处于发展初期的这一新兴行业面临的问题也依旧不容忽视。带着对农业大数据的期待与疑问,AgroPages世界农化网邀请了在农业信息技术行业领先的公司:The Weather Company、Trimble、CropIn Technology和aWhere参与我们的访谈,共同探讨大数据如何改变全球农业格局以及其现阶段面临的挑战。

 
大数据革新农业行业
 
谈及大数据对农业行业带来哪些变革,全球信息技术行业巨头IBM公司旗下的The Weather Company公司农业业务主管Carrie Gillespie女士说道:“三十几年来,IBM公司一直保持着一个惯例,就是每年发布全球技术展望(Global Technology Outlook),这场年度头脑风暴大会汇集3千余名全球顶尖的科学家、工程师、数学家和主题内容专家的智慧,为IBM的客户分析信息技术投资和长期的战略计划。但从2012年开始发生了一个重大转变,该“展望”历史上第一次讨论的重点只有一个话题,且接下来连续四年都是同样的话题,它就是:数据性质的变化带来的意义和影响以及如何获得数据的价值。”
 
当然,IBM在农业行业中也看到了相同的数据爆炸。大数据和物联网平台使人们在理解和寻找结构化数据集和非结构化数据集之间的联系方面取得了巨大的飞越,这些最终都将转化为帮助种植者制定更好的、更精明的决策。
 
农业是大数据最大的市场,大数据对农业的影响甚广。与农业相关的海量数据每天都在诞生,涵盖土壤、天气、水、种子、化肥和病虫害等方方面面的信息。CropIn Technology 公司的首席执行官Krishna Kumar先生认为:“大数据对于我们而言指的是农民们在年复一年的作物周期里进行的各种循环农事实践中的各个环节所产生的大量数据(信息)。这些原始资料通过数据挖掘和算法转化为洞见之后可以展现出更深层次的价值。”
 
aWhere公司联合创始人及首席技术官Stewart Collis先生认为大数据通过两方面革新着农业。第一点简单来说就是存储、管理和挖掘在农业价值链中收集的海量数据的能力。从产量传感器、土壤湿度计这些物联网设备,到无人机,甚至包装工厂里的高速水果质量扫描仪都在时时刻刻诞生着数据。数据量之大史无前例,只有通过大数据技术才能让这些数据可用,并转化为信息,支持更好的农业决策。大数据对农业的另一个影响是预测和管理风险的能力。农业是一个存在固有风险的行业,现如今天气条件的多变更是将这种风险变得更加难以预测,至少对于长久以来在同一个地点运作良好的作物种植和农事实践来说是这样。在不断变化的外部条件下运用大数据技术和技巧更好地监控和预测产出能力可以实现更好的风险管理。
 
与前面几家公司从宏观角度看待大数据的价值和对农业的影响不同,Trimble公司农业部门企业解决方案主管Ben Allen先生则认为,虽然大数据在数据分析和基准比较方面可以提供很多承诺,但实际上农民水平的小数据管理才是最有趣的部分。“比起总体趋势,农民更关心的是他们自己的田地、作物和设备。因此,一家公司拥有能够帮助农民关注他们自己独特生产方式和当地特点的技术能力比拥有大区域的大数据趋势的分析能力适用性更强。这似乎与其它行业使用技术的方式和目的相违背,但在农业行业,我们认为局部数据管理才是最主要的挑战。”Ben如是说。
 
多样的数据服务
 
Trimble公司涉足农业领域多年,在监控设备、定位和指导服务等方面拥有丰富经验,公司的农场管理信息服务(FMIS)软件已经实现在电脑端和移动设备端的使用。借助公司强大的经销网络,Trimble可以为全球的农业客户提供本土化的硬件、软件和指导方案。
 
2016年11月7日,Trimble宣布将公司三个非常成功的产品-Farm Works,Agri-Data和Connected Farm整合为一个全新的、完整的软件Trimble Ag Software。这个简化了数据管理的软件平台可以更好地实现农民、作物顾问、农业零售商以及食品加工商的盈利、生产率和可持续性。这款软件拥有端对端的功能,即使在没有手机信号的情况下也可以很好地支持移动设备。农民可以根据使用人数、车辆数量以及所需功能的情况缴纳年费,然后安装使用这款软件。
 
The Weather Company 公司是IBM公司旗下的一个业务,过去几年在农业行业取得了长足发展。自从被IBM收购以后,The Weather Company不仅获得了IBM公司的资源和分析技术,还获取了全球任何地区农场水平的天气信息。
 
The Weather Company可以为客户提供如下解决方案:高达500兆全球网格的高精度观测和预测;摄取和维护私人气象站的能力;为客户获得定制化的提醒,包括冰雹、闪电、大风和气温信息等;作物产量预测、病虫害建模和检测、肥料选择器、作物日历生成器、报表工具以及更多其他服务。
 
CropIn Technology是一家提供农场管理-监控-可追溯解决方案的公司,总部位于印度班加罗尔。CropIn可以为印度和全球的农业行业提供软件即服务,帮助客户分析、理解和得到实时的作物和农场洞见,从而及时地调整策略。公司成立6年,业务覆盖全球7个国家,以及印度70%的邦,拥有超过70个客户和100多种作物的管理经验。CropIn协助约50万农民管理超过一百万英亩的农田,解决的农耕问题多达5万件。
 
CropIn公司主要的产品如下:
 
SmartFarm:是一款在手机和电脑上都可以使用的应用,帮助用户管理农作物从种到收的每一个环节。SmartFarm的地面数据和遥感功能可以支持作物健康的预测,并通过对亩产的预估为每片田地打分。由先进的天气分析支持的农艺模块可以帮助使用者通过管理作物压力避免作物出现问题,还可以帮助使用者整理报告,创建知识管理数据库,提高农耕效率。此外,SmartFarm在作物的整个生命周期中连续的地理参考数据框架还为实现从农场到餐桌的全程追溯奠定了基础。
 
SmartSales:一款为农化和种子企业设计的直观销售效果应用软件。这款应用的主要特点包括销售范围的可视化;追踪销售点、库存、订单更新、付款状态和现
场人员的效能;追踪他们在农村的公关活动、给农民演示的效果等。
 
mWarehouse:一款针对仓库管理的应用,涉及库存管理、订单管理、GS1标签打印和订单派送等各个环节,是SmartFarm的延伸服务。
 
SmartRisk:一个拥有强大后台支持的先进分析平台,涵盖大数据、机器学习、人工智能和遥感技术,可以进行土地评级和风险指数分析。
 
aWhere是一个农业情报公司,可以为整个农业价值链的各个环节提供信息和洞见。aWhere拥有大数据平台,管理海量的与农业环境相关的信息,包括历史天气数据、天气预报、土壤数据、病虫害风险信息、种植面积、产量预测等,贯穿整个农业领域和各类作物。
 
挑战

● 数据所有权和隐私保护
 
尽管农业大数据发展前景一片光明,但由于处于发展初期,也面临着一些问题和挑战。其中数据的所有权和数据生成者的隐私保护是最为突出的问题。在这个问题上,aWhere和CropIn公司均表示基于B2B的商业模式,他们并不与农民直接接触,或者存储他们的数据。CropIn的首席科技官Chittaranjan Jena告诉笔者,CropIn将平台提供给客户,客户与农民直接合作。公司与客户签订非常严格的保密协议,因此不会对农民的数据隐私造成威胁。此外,CropIn的基础设施采用的都是最先进的亚马逊网络云服务,通过一流的技术流程,确保数据安全与隐私,客户可以选择在数据传输过程中层层加密和伪装。
 
Carrie介绍了The Weather Company公司提供的保密方案。“我们公司建立的分析工具/模型可以以多种方式提供,例如:从客户拥有专有权的数据源拉入所有数据;或者提供模型,客户自己拉入和存放数据。”
 
● 数据转化为价值
 
aWhere的Stewart认为如何把数据转化为信息和洞见也是一项挑战。数据的产生并非都是平等的,尽管现如今设备越来越小巧便宜,但是在农业领域,规模问题依旧是重大挑战。例如建立全球实时天气以及历史天气模型需要混合各种天气信息资源,比如卫星雷达、地面雷达、高级气象站、更小更便宜的私人气象站等,这无形中形成了行业进入的壁垒。
 
同时,获取数据和获得投资回报率之间也存在一定的平衡。“这也就是为什么在aWhere,我们非常努力地进行集成、混合和建模工作,为了满足待制定的决策需求,同时还要保证提供最大价值。”Stewart补充道。
 
● 接受度以及通讯限制
 
CropIn认为还有一些因素也是大数据发展的障碍,比如大众对信息技术的适应能力。Krishna提到:大多数在农化、有机或合同农业和种子公司工作的人还在采用老式的记账式管理,对数字化农业持怀疑的态度。
 
除此之外,目前宽带和移动通讯的渗透局限性,也限制了信息技术公司与农民的直接合作。
 
成本vs.效益 用户为何买账?
 
在采访这几家公司时,笔者向所有受访者问了一个相同的问题:近两年全球经济以及农业行业持续不景气,农民饱受走低的作物价格、低收入和高额农业投入品成本的影响,农民如何还能负担使用数据服务导致的额外成本?几位受访者不约而同地给出了类似的答案:数据和信息服务可以帮助农民进行更好的农业决策,通过更好的决策节约的成本远比使用这些服务所需的费用多得多。
 
Trimble公司的Ben举了一些例子说明数据可以帮助进行更好的农业决策。例如,农民分析一个机器的生产效率数据(如暂停时间、空载和运行情况等)可能可以发现操作者存在的问题,通过培训,该操作者的生产效率可以获得提高。再比如,土壤分析数据可能会暴露出土壤养分不足或者土壤变硬的问题,解决了这些问题会获得更高的产量。有些时候,经过一段时间对田地数据的分析发现某些部分产量一直较低,那么农民可能就要计算一下修复这个问题是否值得,或许他会决定将成本投入在产量更高的区域。“数据改善盈利的例子实在不胜枚举。”Ben说道。“随着农业利润率不断被挤压,对包括成本、产品和田间活动等的详细追踪变得比以往任何时候都更重要。”
 
aWhere的Stewart认为,农业生意有各种成本,信息服务作为其中的一环并不应该被区别对待。信息提供商有义务向用户证明使用这些服务能获得足够回报,从而证明他们应该被优先考虑。举个例子,在不景气的年份,用户依然选择在这项服务上进行投入就是很好的例证,因为信息服务可以帮助降低其它投入的成本。
 
关于信息提供商应该加强信息技术宣传这点,CropIn的Chittaranjan也表示很认同:“CropIn是数字化农业领域的先锋,也一直不遗余力地宣传数字化的价值。我们不是单纯地为了卖产品,而是希望可以和客户一起为他们的生意创造价值。”
 
Chittaranjan继续说道:“CropIn在快速发展的同时也见证了农民如何通过利用信息技术解决方案,在不增加额外成本压力的同时实现增产增收。近年来,印度的农业行业以3%~4%的年复合增长率增长,而信息技术行业的增速高达17%~19%,因此考虑如何利用信息技术的增长带动农业的增长显得十分有意义。”
 
前景展望
 
最后,几位受访者也谈到了对自己公司未来发展的设想以及对行业前景的预期。
 
Ben提到,农民正越来越多地选择在农田管理中使用智能手机,这些设备强大、便携、比电脑的用户体验更好。基于此,Trimble也在不断加大在手机应用方面的投资,有了移动设备和软件,农民终于可以实现站在自己的农田里体验科技带来的改变。
 
Krishna说道:“接下来的5年,我们准备将发展重点定位于农业物联网品牌第一提及率。CropIn未来的计划包括:进入商品交易市场、与金融机构联系更加紧密、扩张非洲和东南亚市场、增加下一系列的金融资产以及最重要的一点-为全球范围内超过两千万的农民带去更多价值。”
 
Stewart总结道:“随着获得的与农业价值链(从研发、生产到财务管理、零售)相关的数据不断增加,将使我们变得更加有效率,同时食物供应也将更加合理化。全球许多农业市场的农业技术起步点不同,但未来这些都将标准化。面对不断变化的气候条件,以及为不断增长的世界人口生产更多食物的挑战,大数据和农业技术是重要的解决方案。市场规律将驱动更多创新和更加复杂系统的采用,现在是农业行业参与者们值得激动的历史时刻。”




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